Un Archipiélago Especial. Primera parte: Respiraderos Hidrotermales

Los afortunados que han visitado las Islas Galápagos le dirán que es un lugar único. El nuevo capítulo de Descubriendo Galápagos titulado “Un Archipiélago Especial” nos enseña lo que hace las Islas Galápagos tan únicos. Desde su ubicación, miles de kilómetros de la tierra más próxima, a su clima suave y de su formación dramática a su historia ecológica rica, ningún lugar se parece exactamente a Galápagos.

Hace más de 60 años, científicos descubrieron por primera vez un entorno muy especial en Galápagos. El hogar de algunos de los animales más extraños y alimentados por el sulfuro de hidrógeno en las aguas profundas y frias de las del océano, las respiraderos hidrotermales son uno de los ambientes más hostiles en el mundo. Aquí, gusanos de tubo gignates, almejas gigantes y cangrejos blancos cubren el fondo del océano creando una alfombra de vida en uno de los lugares más inhóspitos.

 

Galapagos Graphics: Hydrothermal Vents Map © NOAA

Respiraderos hidrotermales al redor del mundo.

Las fuentes hidrotermales se creen cuando las grietas en el fondo del mar permiten que el agua drene a través de la corteza oceánica donde se calienta por cámaras de magma. El agua este hirviendo y puede alcanzar temperaturas de hasta 400 ° C, viaja a través de las rocas. Esta agua sobrecalentada irrumpe a través del fondo del mar como las fuentes hidrotermales. Un gas en particular aumenta el impacto que estos respiraderos tienen en el ecosistema. El dióxido de azufre es tóxico para la mayoría de la vida en la tierra, sin embargo bacterias que viven en los orificios de ventilación utilizan este gas como fuente de energía. Las bacterias se convierte en los ‘productores primarios’ de la cadena alimentaria.  De hecho, se cree que estas bacterias son las más antiguas formas de vida en la Tierra.

Hoy en día, los científicos han descubierto cientos de respiraderos hidrotermales al redor del mundo, sin embargo fueron descubiertos sólo por primera vez en 1977 por un equipo de cientifcos trabajando en el mar que rodea las Islas Galápagos. El descubrimiento revolucionó el pensamiento científico sobre cómo y donde podría existir vida. La exploración de las respiraderos hidrotermales a lo largo de la cresta de Galápagos, ha resultado en el descubrimiento de decenas de nuevos y fascinantes criaturas. Hoy los científicos todavía están explorando respiraderos de aguas profundas, tratando de responder a las preguntas sin respuesta en torno a estos ecosistemas únicos. Preguntas como ¿por cuánto tiempo permanecen respiraderos los hidrotermales último?, ¿cómo se han adaptado los organismos para vivir estas condiciones extremas? y ¿podrian darnos unas claves sobre orígenes de la vida en la Tierra?

En nuestro próximo blog vamos a explorar los océanos alrededor de las Galápagos y la forma en que se han convertido en uno de los ecosistemas más productivos del mundo.

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